Sinds de vervolmaking van de ‘Nole Slam’ door Roland Garros te winnen in 2016 is het bergaf gegaan met Novak Djokovic (ATP-12). De verklaringen zijn zowel op mentaal als op fysiek vlak te zoeken.

Aan het begin van 2016 had Djokovic maar liefst 16 790 ATP-punten achter zijn naam staan, waarmee hij zijn eigen record aanscherpte. Het was zelfs zo dat na het toernooi van Indian Wells, dat hij won, de som van de punten van de toenmalige nummers twee en drie (Andy Murray en Roger Federer) niet voldoende zouden zijn om het nummer één van Djokovic af te snoepen. Door de zege te grijpen in Roland Garros later dat jaar vervolledigde hij de career Grand Slam (winst op alle vier de grandslamtoernooien, nvdr.). Maar geen enkele speler kan een dominante periode voor lang vasthouden. De val van de Serviër, mentaal en fysiek, is echter tekenend.

Rampjaar 2018 met wortels in 2016?

Terugkeren na een lange blessuretijd is niet eenvoudig. Djokovic heeft dit tennisjaar nog niet veel kunnen laten zien. Hij staat op een winst-verlies saldo van 5-5 en het is al bijna mei. Dat staat veraf van zijn historisch seizoen in 2015 waarin hij nagenoeg onklopbaar was.

Na zijn nederlaag in de tweede ronde van het ATP-toernooi van Barcelona uitte Martin Klizan (ATP-140) zijn sympathie uit voor Djokovic:

“Ik wil hem al het beste wensen, ik ben er zeker van dat hij sterker zal terugkomen.”

Dat zijn mooie en bemoedigende woorden. Deze komen niet alleen van mindere grootheden als Klizan, ook Rafael Nadal (ATP-1) zei gelijkaardige dingen. Ondanks deze steun, niet in het minst van zijn vele fans, is de ‘oude’ Nole nog niet terug.

“Ik voel dat ik jullie verwachtingen nog niet heb ingelost, ook niet deze van mezelf”, verklaarde Djokovic aan de pers na zijn verloren partij.

“Het is moeilijk om met zulke wedstrijden en nederlagen om te gaan. Ik probeer om door te gaan en zie wel waar het me brengt.”

De neerwaartse spiraal werd echter na zijn historische zege op Roland Garros van 2016 ingezet. De eens zo dominerende Djokovic won nog één Masterstoernooi en twee ATP 250-toernooien. Hij haalde wel de finales van de US Open en op de ATP Finals, maar dat was in afwezigheid van Federer en Nadal. Op de Grand Slams in 2017 en 2018 raakt hij nooit verder dan de kwartfinale.

Hardnekkige fysieke problemen

Djokovic moest een deel van 2017 aan zich voorbij laten gaan door een hardnekkige elleboogblessure. Eerst werd gedacht dat voldoende rust een antwoord zou bieden, maar later bleek een operatie noodzakelijke te zijn. Aan het begin van 2018 verklaarde de Serviër opnieuw, na lange tijd, pijnvrij te kunnen spelen.

Iets waarover al langer gespeculeerd wordt, is het gewicht van Djokovic. De Serviër is altijd al een tengere speler geweest, maar de laatste jaren klinken de bezorgde stemmen over zijn fysieke verschijning steeds luider. Martina Navratilova zag het aan het begin van 2017 al: “Je kan niet te mager zijn, te weinig lichaamsvet is niet goed. Je hebt dat nodig wanneer je lange wedstrijden speelt. Hij lijkt geen reserves meer te hebben.”

Het debat over zijn gewicht gaat door. De Serviër oogt erg mager de laatste tijd in de beelden die we zagen. Na zijn verlies in Barcelona zag Brad Gilbert (ex-coach van onder andere André Agassi en Andy Roddick, nvdr.) dat Djokovic niet zo goed meer bewoog op het veld. Een mogelijke reden hiervoor zag hij in het feit dat hij te mager is. Ook Agassi, die tot voor kort de Serviër begeleide, zou bij Djokovic hebben aangedrongen om wat kilo’s bij te komen.

Gerommel in de entourage

Het is moeilijk om in het hoofd van iemand anders te kruipen, maar Djokovic gaf zelf aan te worstelen met zijn huidige vorm. Nadat hij het toernooi van Miami moest verlaten, verklaarde hij: “Ik probeer, maar het werkt niet. Natuurlijk voel ik me niet goed als ik op deze manier speel.”.

Een goede omkadering is cruciaal om een speler in de goede flow te krijgen. Maar ook daar rommelt het al een tijdje. Halfweg 2017 zette hij zijn nagenoeg voltallig staf buiten en riep de (tijdelijk) hulp in van Agassi, en Mario Ancic. De samenwerking met Agassi werd verlengd en de recent ‘gepensioneerde’ Radek Stepanek vervoegde het team. Kort geleden maakte Agassi bekend dat hij de samenwerking met de Serviër stopzette wegens verschil in aanpak en ook Stepanek werd bedankt voor de geleverde diensten. Zijn voormalige coach Marian Vajda werd er terug bijgeroepen om hem te helpen voorbereiden op het gravelseizoen.

De gevolgen op het mentale vlak beperken zich niet tot de Serviër zelf. Djokovic lijkt aangeschoten wild, zo ziet Gilbert het:

“Iedereen die hij zo heeft gedomineerd de voorbije jaren, komen nu op het veld met een andere houding”, vertelde de Amerikaan aan ESPN.

“Ik zeg niet dat Novak niet terug kan keren naar het hoogste niveau, kijk naar Nadal en Federer. Maar Novak moet zich bewust zijn van de huidige situatie.”

Nog niet afgeschreven

Wanneer drie voorwaarden vervuld zijn, kan Djokovic terugkeren naar het hoogste niveau. Hij moet gezond zijn, zich (mentaal) goed voelen en een goede omkadering hebben. Enkel dan kan Nole terugkeren naar het hoogste niveau. Hoe dan ook, een speler van The Big Four (de beste spelers van deze generatie) schrijf je nooit zomaar af.

Zelf een mening?

Kristof Rubens is redacteur van Tennisplaza. Wil jij zelf je mening kwijt? Stuur jouw opiniestuk naar info@tennisplaza.be en misschien publiceren wij het op Tennisplaza.

Deel:

Over de redacteur

Redacteur

Stuur Kristof een mail via Kristof.Rubens@tennisplaza.be.