Home » WTA » Eén jaar na aankondiging comeback: zo verliep het afgelopen jaar voor Clijsters

Eén jaar na aankondiging comeback: zo verliep het afgelopen jaar voor Clijsters

Share on facebook
Share on twitter
Share on whatsapp
Share on linkedin
Share on email

Het is vandaag exact één jaar geleden dat Kim Clijsters uit het niets haar comeback aankondigde. Het werd een jaar met vallen en opstaan… en met de coronacrisis. Op de eerste officiële zege sinds haar comeback is het wel nog steeds wachten. Maar wat is er juist allemaal gebeurd de laatste 365 dagen? Tennisplaza brengt een overzicht.

12 september 2019: het nieuws dat de wereld met verstomming slaat

Iedereen herinnert zich ongetwijfeld nog waar hij of zij was toen het tennisnieuws van het jaar binnensijpelde. Vlak na de middag post Clijsters op sociale media onderstaand filmpje. Daarin laat ze weten dat ze in 2020 haar comeback maakt als professionele tennisster. “Ik wil niet echt iets bewijzen, ik doe het voor de uitdaging”, vertelt ze aan WTA.

Het nieuws slaat in als een bom. Om 19u openen de journaals op VRT en VTM met de comeback van Clijsters, die in 2012 haar laatste officiële wedstrijd speelde. “Ik ben nu 36 en voel mij te jong om op pensioen te zijn. Er zijn zoveel inspirerende atleten en moeders die het kunnen. Ik kan niet wachten om terug op de courts te staan en te bekijken wat mogelijk is. Er is nog veel werk, maar de trainingen van de voorbije maanden hebben mij alleen maar extra energie gegeven”, zegt Clijsters.

“Ik heb lang nagedacht over een comeback, maar met drie kinderen in huis was dat niet evident. Nu Blake naar de kleuterschool gaat, is het anders. Dat besef kwam er nadat we in januari met het hele gezin naar de Australian Open zijn afgereisd. Dat was de eerste keer dat we met onze andere kinderen konden praten over hoe we dat met Jada vroeger allemaal voor elkaar kregen. Zij gaf toen ook aan dat ze die levensstijl geweldig vond.”

4 november 2019: eerste tegenslag

De weken na haar aankondiging verdwijnt Clijsters opnieuw uit de spotlights. Ze werkt op haar eigen tempo toe naar haar eerste grote afspraak van haar comeback: de Australian Open. De eerste tegenslag volgt amper anderhalve maand na haar aankondiging: Clijsters loopt tijdens een partijtje padel een scheurtje op in de mediale band van de knie en zal zes tot acht weken in de lappenmand liggen.

“Ik laat momenteel de blessure aan mijn knie behandelen en moet revalideren”, schrijft Clijsters op Twitter. “Een tegenslag, maar ik blijf vastberaden om terug te keren naar de sport waarvan ik hou. Ik stel alle steunbetuigingen erg hard op prijs.”

23 december: de voorlopige kalender

Oef, het gaat de goede kant op met de blessure van Clijsters. Op Instagram geeft de Limburgse een update. “De laatste weken ging het heel goed met mijn knie. Die is nog niet helemaal hersteld, maar op training voer ik de intensiteit op en dat bevalt me heel goed. Ik kijk nu uit naar mijn eerste toernooi, maar ik moet nog wat geduld hebben, over enkele maanden is het dan zover.”

Clijsters maakt meteen ook haar voorlopige kalender voor het jaar 2020 bekend. Haar eerste toernooi wordt dat van Monterrey, begin maart. Daarna speelt ze ook het prestigieuze toernooi van Indian Wells en treedt ze voor het eerst in haar carrière aan op het groene gravel van Charleston.

15 januari 2020: een nieuwe coach

De comeback komt dichterbij, tijd om de intensiteit en de trainingen wat op te voeren. Op een heuse mediadag in haar tennisclub in Bree toont Clijsters dat ze scherper staat dan een paar maanden geleden en dat ze die ballen nog steeds ongelofelijk lekker kan raken.

Clijsters stelt in Bree ook haar nieuwe coach voor, Fred Hemmes Jr. De Nederlander werkte in het verleden onder meer samen met Ruben Bemelmans (ATP-213). Sinds de zomer was hij ook aan de slag op de Kim Clijsters Academy in Bree. Clijsters stelt trouwens haar volledige team voor dat haar zal begeleiden bij haar comeback. In dat team zitten onder meer ook kinesist Sam Verslegers en haar oud-coach Carl Maes.

“Ik heb een aantal keer met Fred op de baan gestaan en had meteen een goed gevoel”, legt Clijsters uit. “Als we spraken over wat ik wou, dan waren dat heel fijne en open gesprekken. Voor mij is het belangrijk dat het gevoel goed zit en dat was meteen zo. Fred en ik zitten op dezelfde golflengte.”

Het eerste toernooi van Clijsters wordt officieel dat van Monterrey, maar tijdens verschillende interviews zet Clijsters de deur op een kier voor een vroegere comeback. “Het zou kunnen dat we inderdaad nog een toernooi eerder toevoegen.”

9 februari 2020: de comeback komt heel dichtbij

Het was inderdaad een stille hint van Clijsters, want op 9 februari maakt ze bekend dat de comeback er inderdaad vroeger komt dan verwacht. “Ik heb een wildcard gekregen voor het toernooi van Dubai (Verenigde Arabische Emiraten, WTA Premier). Ik zie jullie volgende week”, klinkt het op Instagram.

“Sinds ik mijn comeback aangekondigd heb, ben ik een paar obstakels tegengekomen op mijn weg, maar ik kijk ernaar uit om weer een match te spelen. Ik ben benieuwd naar dit nieuwe hoofdstuk.”

13 februari 2020: Belgische fans wachten Clijsters op in Dubai

Kim Clijsters reist diezelfde week nog af naar Dubai. Op de luchthaven wordt ze opgewacht door een vijftiental Belgische fans en Tennisplaza. Als Clijsters de Belgische vlaggen spot, komt ze haar fans groeten en maakt ze met plezier tijd voor een selfie.

17 februari 2020: eindelijk is het zover

Zes maanden na haar aankondiging is het eindelijk zover: de eerste officiële wedstrijd van Clijsters. Normaal treedt ze in de eerste ronde in Dubai aan tegen Kiki Bertens (WTA-7), maar die trekt zich op het laatste nippertje terug. De nieuwe tegenstandster van Clijsters is ook niet van de poes: de Spaanse Garbiñe Muguruza, nummer 16 van de wereld en recent finaliste op de Australian Open.

Een mal figuur slaat Clijsters zeker niet. In de rally’s kan Clijsters mee met de Spaanse, maar de opslag laat haar in de steek. Dubbele fouten, tien in totaal, kosten haar heel wat punten. Tot 6-2 en 3-0 lijkt Muguruza op weg naar een vlotte zege, maar dan slaat de motor van Clijsters aan. Ze vecht zich als vanouds naar een 5-4-voorsprong, maar Muguruza blijft aanklampen. In een bloedstollende tiebreak is de Spaanse net iets koelbloediger.

“Leuk dat ik als eerste tegen haar mocht spelen”, reageert Muguruza na afloop. “Zij is een geweldig kampioene, dus ik had verwacht dat het niet makkelijk ging worden. Ze gaat het ons in de toekomst ongetwijfeld nog moeilijk maken.”

“Ik ben met een goed gevoel het terrein opgestapt”, zegt Clijsters. “Ik speelde nooit eerder in Dubai, maar het was erg fijn om Belgische vlaggen in het publiek te zien en steun te krijgen.”

“Je speelt tennis omdat je wil winnen, dus ik ben wel wat teleurgesteld met de uitslag. Ik had echt het gevoel dat ik kansen had om de tweede set te winnen. Ik begon haar spel beter te lezen en enkele kleine dingen begonnen steeds beter te gaan. Uiteindelijk hou ik een goed gevoel over aan deze wedstrijd. Ik heb het nog steeds in mij.”

4 maart 2020: tweede nederlaag

Daarna trekt Clijsters met haar team naar Monterrey in Mexico (WTA International), een toernooi met iets minder grote namen dan in Dubai. Toch wordt Clijsters ook niet verwend met de loting. In de eerste ronde wacht de Britse Johanna Konta (WTA-15), ooit vierde op de ranglijst. Konta won dit jaar nog geen enkele wedstrijd, en dat biedt mogelijk wel wat kansen.

Wat meteen opvalt: de opslag van Clijsters draait een pak beter dan tegen Muguruza in Dubai. Maar bijna acht jaar zonder professionele wedstrijd is natuurlijk niet niks. Konta is duidelijk regelmatiger en wint de partij in twee sets: 6-3 en 7-5.

“Ik moet vertrouwen hebben in het proces en hard blijven werken om elke wedstrijd beter te worden. Ik zou graag grote stappen zetten, maar ik moet focussen op die kleine stappen en elke dag beter worden”, besluit Clijsters.

Maart – juli: dat verdomde coronavirus

Clijsters reist na Monterrey af naar Indian Wells (Verenigde Staten, WTA Premier), waar ze al twee keer het toernooi wist te winnen. De eerste 32 reekshoofden zijn vrij in de eerste ronde, waardoor Clijsters in principe geen topspeelster kan treffen. Op training wordt ze alleszins steeds beter. Die eerste winstmatch lijkt eraan te komen.

Maar op 9 maart gebeurt – op dat moment – het ondenkbare. Het toernooi wordt afgelast omwille van het coronavirus. In de staat Californië is een coronabesmetting en de organisatie wil geen risico nemen. Een wildcard aanvragen voor Miami dan maar?

Uiteindelijk groeit de coronacrisis uit tot een wereldwijde pandemie. Toernooi na toernooi wordt geschrapt of uitgesteld. Clijsters keert terug naar huis en traint verder, niet wetende wanneer er terug gespeeld kan worden.

Juni 2020: de verhuis naar Amerika

Stilzitten doet Clijsters uiteraard niet tijdens de hele crisis. De geruchten doen de ronde dat de Limburgse met haar gezin definitief naar de VS verhuist. Eind juni vertrekt de clan-Clijsters alleszins naar New Jersey.

“De familie bekijkt verschillende scenario’s, onder meer het scenario om daarna in de VS te blijven wonen. Nog niets is definitief”, klinkt het bij haar management.

Juli 2020: vreugde en twijfels

Officiële toernooien zijn er nog steeds niet, maar Clijsters doet in de VS wel matchritme op in de World TeamTennis (WTT), met haar team New York Empire. En imponeren doet Clijsters ook met haar tennis. Ze vloert onder meer Sofia Kenin (WTA-4), Sloane Stephens (WTA-39), Danielle Collins (WTA-55) en Monica Puig (WTA-91). Het is duidelijk: het gaat de goede richting uit met het tennis van Clijsters. Toegegeven: de wedstrijden in de WTT bestaan uit één set tot vijf games, maar Clijsters raakt de ballen als vanouds.

Maar dan slaat de twijfel opnieuw toe. Clijsters blijft wedstrijd na wedstrijd aan de kant. De reden: een lichte buikspierblessure. Het kamp-Clijsters zegt dat het niet ernstig is en dat ze het toernooi van Cincinnati (Verenigde Staten, WTA Premier) en de US Open (Verenigde Staten, Grand Slam) niet in gevaar wil brengen. Opsteker: het team van Clijsters wint uiteindelijk de WTT, het is de eerste grote prijs voor de Limburgse sinds haar comeback.

21 augustus 2020: forfait voor Cincinnati

Cincinnati moet de eerste grote afspraak worden na de wereldwijde lockdown. Het toernooi wordt, omwille van de coronamaatregelen, op de site van de US Open in New York gespeeld. Clijsters treft normaal in de eerste ronde Jennifer Brady (WTA-40). Op zich geen grote naam, maar de Amerikaanse won de week voordien nog het toernooi van Lexington (Verenigde Staten, WTA International). Een paar dagen voor haar eerste wedstrijd volgt helaas het nieuws waar iedereen wat voor vreesde: Clijsters heeft nog te veel last van de buikspieren en geeft forfait. Komt het in orde voor de US Open?

2 september 2020: eerste setwinst

Bijna een jaar naar de aankondiging van haar comeback speelt Clijsters haar eerste wedstrijd op een Grand Slam. Ze krijgt opnieuw een pittige tegenstander voorgeschoteld: Ekaterina Alexandrova, 29ste op de wereldranglijst. Tot 5-5 in de tweede set blijft de 37-jarige Clijsters voluit in de wedstrijd, maar vanaf dan neemt de twaalf jaar jongere Russin over: 3-6, 7-5 en 6-1.

Achteraf heeft Clijsters een dubbel gevoel. “Ik heb mijn kansen gehad in de tweede set en zelfs nog in het begin van de derde set. Maar dan begon zij beter op te slaan en ze maakte ook minder fouten. Haar vertrouwen groeide en ze raakte de bal goed. Zo kwam ik steeds meer onder druk. Ik heb alles gegeven. Ik was niet vermoeid in het slot, ik miste wat scherpte om me uit die situatie te redden.”

“Van de drie officiële matchen die ik dit jaar gespeeld heb, was dit met voorsprong de beste. Dit was een stap in de goeie richting”, vindt Clijsters. “Het is een proces. Dat is wat ik mezelf voorgenomen heb toen ik aan deze uitdaging begon: het wordt heel hard werken en nederlagen horen erbij.”

September 2020: wat nu?

De grote vraag blijft: wat nu? Clijsters laat weten te passen voor het toernooi van Rome, dat op gravel gespeeld wordt. En laat dat nu net de ondergrond zijn waar Clijsters, naar eigen zeggen, het minst uit de voeten op kan. Mocht de Belgische alsnog beslissen om aan Roland Garros (Frankrijk, Grand Slam) deel te nemen, kan ze zich daarvoor enkel nog voorbereiden op het toernooi van Straatsburg (Frankrijk, International) dat op 20 september van start gaat. Voorlopig is het echter koffiedik kijken wat de plannen van Clijsters zijn voor de rest van het seizoen.

Gunter Van Stappen

Gunter Van Stappen

MEER NIEUWS